Woraus bestehen die Saturnringe?

Wissenschaftler haben über die Ringe des Saturn nachgedacht, seit Galilei 1610 durch ein frühes Teleskop auf den Planeten geschaut hat. Aus dem Blickwinkel, in dem er es beobachtete, vermutete Galileo, dass Saturn kein einzelner Stern war, sondern tatsächlich drei: ein großer mittlerer Stern mit zwei Drosselanhängen, die aus ihm herausragen, von denen er dachte, dass sie große Monde sein könnten. Galilei beobachtete Saturn mehr als ein Jahr lang. Dann machte er eine Pause und schaute erst 1612 wieder hin, als er etwas Ungewöhnliches sah. Statt der Drei-Sterne-Formation, die er bei seiner letzten Betrachtung gesehen hatte, sah Galileo nur einen einzigen Stern. Er sagte richtig voraus, dass die anderen „Sterne“ zurückkehren würden, aber er konnte nicht herausfinden, warum sie verschwunden waren.

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Im Jahr 1655 beantwortete der niederländische Wissenschaftler Christiaan Huygens die Frage, die Galileo so verwirrt hatte, als er durch ein anspruchsvolleres Teleskop schaute. Er entschied, dass die zusätzlichen Sterne tatsächlich Ringe waren, die dünn genug waren, um scheinbar zu verschwinden, wenn sie an ihrem Rand betrachtet wurden. Heute haben Wissenschaftler einen Namen für das, was Galileo und Huygens miterlebt haben – die Ringebene Überquerung. Wenn sich Saturn um die Sonne bewegt, erscheinen seine Ringe etwa alle 14 Jahre randnah zur Erde. Wenn wir also den Planeten während dieser Zeit durch ein Teleskop betrachten, sind die Ringe nicht sichtbar.

Huygens machte jedoch einen Fehler bei seiner Bewertung des Saturn. Er glaubte, dass die Ringe fest waren. Fünf Jahre später vermutete der französische Astronom Jean Chapelain genauer, dass die Ringe tatsächlich kleine Teilchen waren, die den Saturn umkreisten. Der schottische Physiker James Clerk Maxwell bestätigte diese Theorie 1857, als er herausfand, dass die Ringe aus kleinen Partikeln bestehen mussten.

Im 20. und 21.Jahrhundert hatten Astronomen den Vorteil der Technologie, um die Geheimnisse der Saturnringe zu entdecken. In den späten 1970er und frühen 80er Jahren schickten die Raumfahrzeuge Pioneer und Voyager Nahaufnahmen der Ringe und der Teilchen, aus denen sie bestehen, zurück. In den letzten Jahren konnte die Cassini-Mission (eine Zusammenarbeit zwischen der NASA, der Europäischen Weltraumorganisation (ESA) und der italienischen Weltraumagentur (ASI)) die Ringe des Saturn noch näher umkreisen und viele neue Informationen über ihre Struktur sammeln.

Eine Illustration der Raumsonde Cassini im Orbit um Saturn.
Time Life Pictures / NASA/ JPL/Time Life Pictures/Getty Images

Da sie mehr und mehr über die Zusammensetzung der Saturnringe erfahren haben, haben Wissenschaftler auch die Ursprünge der Ringe in Frage gestellt. Sie glauben, dass die Ringe entstanden sind, als Kometen oder Asteroiden mit einem oder mehreren Monden des Planeten kollidierten und sie in viele Stücke zerbrachen. Die Fragmente der Kollision breiteten sich um Saturn aus und bildeten das aktuelle Ringmuster.

Was nicht sicher ist, ist das Alter der Ringe. Zuerst dachte man, sie seien so alt wie das Sonnensystem. Dann vermuteten Wissenschaftler, dass das Eis in den Ringen weitaus schmutziger sein sollte, als wenn es seit 4 Milliarden Jahren Weltraumstaub gesammelt hätte. Sie haben folglich das geschätzte Alter der Ringe auf zehn Millionen Jahre vorverlegt. Aber als die Cassini-Raumsonde die bisher klarsten Bilder der Saturnringe zurücksandte, sagten Wissenschaftler, dass die ursprüngliche Schätzung doch korrekt gewesen sein könnte. Sie glauben, dass es wahrscheinlich ist, dass die Ringpartikel über 4 Milliarden Jahre recycelt wurden und dass sie noch lange in der Zukunft existieren werden.

Um mehr über Teleskope, Sterne- und Planetenjagd zu erfahren, besuchen Sie die Links auf der nächsten Seite.

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