¿De qué están hechos los anillos de Saturno?

Los científicos han reflexionado sobre los anillos de Saturno desde que Galileo observó el planeta a través de un telescopio temprano en 1610. Desde el ángulo en el que la observó, Galileo supuso que Saturno no era una sola estrella, sino tres: una gran estrella media con dos apéndices en forma de oreja que sobresalían de ella, que pensó que podrían ser grandes lunas. Galileo observó Saturno durante más de un año. Luego se tomó un descanso y no volvió a mirar hasta 1612, cuando vio algo inusual. En lugar de la formación de tres estrellas que había visto en su última visión, Galileo vio una sola estrella. Predijo correctamente que las otras» estrellas » regresarían, pero no podía entender por qué habían desaparecido.

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En 1655, Científico holandés Christiaan Huygens respondió a la pregunta que tanto había desconcertado a Galileo cuando miró a través de una más sofisticado telescopio. Decidió que las estrellas adicionales eran en realidad anillos, que eran lo suficientemente delgados como para desaparecer aparentemente cuando se ven en su borde. Hoy en día, los científicos tienen un nombre para lo que Galileo y Huygens presenciaron: el cruce del avión anular. A medida que Saturno viaja alrededor del sol, sus anillos aparecen en el borde de la Tierra aproximadamente una vez cada 14 años. Así que cuando miramos el planeta a través de un telescopio durante ese tiempo, los anillos no son visibles.

Huygens cometió un error en su evaluación de Saturno, sin embargo. Creía que los anillos eran sólidos. Cinco años más tarde, el astrónomo francés Jean Chapelain conjeturó con mayor precisión que los anillos eran en realidad pequeñas partículas orbitando alrededor de Saturno. El físico escocés James Clerk Maxwell confirmó esta teoría en 1857 cuando descubrió que los anillos tenían que estar hechos de partículas pequeñas; de lo contrario, serían atraídos hacia adentro por la gravedad de Saturno hasta que chocaran contra el planeta.

En los siglos 20 y 21, los astrónomos han tenido el beneficio de la tecnología para ayudarles a descubrir los secretos de los anillos de Saturno. A finales de la década de 1970 y principios de los 80, las naves Pioneer y Voyager enviaron de vuelta vistas de cerca de los anillos y las partículas que los componen. En los últimos años, la misión Cassini (un esfuerzo de colaboración entre la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI)), ha podido rodear aún más cerca de los anillos de Saturno y reunir una gran cantidad de nueva información sobre su estructura.

Una ilustración de la nave espacial Cassini, en órbita alrededor de Saturno.
Time Life Pictures / NASA / JPL / Time Life Pictures / Getty Images

A medida que han aprendido más y más sobre la composición de los anillos de Saturno, los científicos también han estado cuestionando los orígenes de los anillos. Creen que los anillos se crearon cuando cometas o asteroides chocaron con una o más lunas del planeta, rompiéndolas en muchos pedazos. Los fragmentos de la colisión se extendieron alrededor de Saturno y se formaron en el patrón de anillo actual.

Lo que no es seguro es la edad de los anillos. Al principio se pensaba que eran tan antiguos como el sistema solar. Entonces los científicos supusieron que el hielo en los anillos debería estar mucho más sucio de lo que sería si hubiera estado acumulando polvo espacial durante 4 mil millones de años. En consecuencia, trasladaron la edad estimada de los anillos a decenas de millones de años atrás. Pero cuando la nave espacial Cassini envió las imágenes más claras de los anillos de Saturno, los científicos dijeron que la estimación original pudo haber sido correcta después de todo. Creen que es probable que las partículas del anillo se reciclaran durante más de 4 mil millones de años, y que continuarán existiendo durante mucho tiempo en el futuro.

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