Los sitios antiguos recién descubiertos de Gran Bretaña

Hoy en día, Bodmin Moor, en el noreste de Cornualles, es uno de los páramos más impresionantes de Gran Bretaña, donde los páramos altos cubiertos de brezo, rodeados de afloramientos de granito, están cortados con afiladas gargantas de ríos y bosques solitarios. No es un lugar que asociaría con mucha actividad humana: los residentes que parecen más cómodos aquí son los caballos salvajes de la zona. Solo un puñado de círculos de piedra y extrañas formaciones rocosas, sus misteriosos orígenes y propósitos perdidos en la niebla del tiempo, insinúan la presencia humana pasada.

En un vistazo puedes ver toda la historia de la raza humana en esta zona

Pero los descubrimientos arqueológicos realizados este año están transformando las percepciones de Bodmin y el vecino Valle de Tamar, así como su hermana desierto de Dartmoor, Devon. Esta arqueología, sin embargo, no ha involucrado la técnica anticuada de raspar lentamente el suelo para ahondar a través de los siglos. Los descubrimientos que cambian la historia de hoy se están haciendo de una manera muy moderna: mediante escaneo láser.

En los últimos meses, los arqueólogos han estudiado detenidamente los escaneos Lidar (Detección de Luz y alcance) de alta tecnología para descubrir una nueva línea de tiempo de la ocupación humana a través de este paisaje, desde túmulos funerarios prehistóricos hasta caminos romanos ocultos y, quizás lo más intrigante, cientos de granjas y asentamientos medievales previamente insospechados.

Lidar proporciona escaneos de alta resolución de un paisaje desde el aire disparando una rápida sucesión de pulsos láser en el suelo desde un avión, helicóptero o dron y midiendo cómo se reflejan hacia atrás. Las diferencias en los tiempos de retorno y las longitudes de onda se utilizan para hacer mapas 3D digitales precisos del terreno. Desarrollado por primera vez en la década de 1960, uno de los primeros usos de Lidar fue cartografiar la superficie de la Luna durante la misión Apolo 15 de 1971.

En el Reino Unido, el uso principal de Lidar durante décadas fue recopilar información para la Agencia de Medio Ambiente para abordar la erosión costera y las inundaciones fluviales interiores. Pero la decisión de hacer que los datos fueran accesibles al público en 2015 dio a los arqueólogos del Reino Unido una nueva y emocionante forma de detectar características históricas previamente desconocidas justo debajo de la superficie, como la huella en línea recta de las antiguas calzadas romanas y los antiguos fuertes de la Edad del Hierro.

«Una palabra es ‘transformadora'», dijo el Dr. Christopher Smart, arqueólogo paisajista de la Universidad de Exeter, que ha estado utilizando escaneos Lidar para obtener una nueva comprensión radical de la actividad humana pasada en el lejano oeste de Inglaterra. «La clave de Lidar es que puede detectar cambios finos en la topografía invisibles a simple vista en el suelo, o desde un avión utilizando fotografía estándar. Simplemente no serían recogidos usando otros medios.»

Después de haber trabajado a través de solo una décima parte de los datos Lidar disponibles, el equipo de Smart ha descubierto alrededor de 30 asentamientos previamente insospechados este año, que se cree que datan de entre los años 300 a.C. y 300 d. C., así como cientos de granjas medievales, sistemas de campo y canteras, además de más de 20 millas de caminos romanos previamente desconocidos. Estos descubrimientos revelan una región mucho más ocupada con la actividad humana hace dos milenios de lo que cualquier experto creía anteriormente.

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Incluso los sitios que anteriormente se creía que habían renunciado a todos sus datos históricos están siendo reevaluados. «Prácticamente en todos los lugares donde se ha aplicado Lidar, hemos visto una gran comprensión, incluso en paisajes como Stonehenge que han sido muy bien estudiados», dijo Rebecca Bennett, cuya consultoría de Empujar los sensores proporciona capacitación Lidar. Combinando Lidar con otras herramientas de alta tecnología, como magnetómetros y radar de penetración en el suelo (GPR), los descubrimientos en torno a Stonehenge incluyen los restos de un gran edificio de madera de 6.000 años de antigüedad que se cree que está vinculado a entierros y rituales, además de signos de hasta 60 enormes pilares de piedra previamente desconocidos repartidos en un alcance de 1,5 km mucho más extenso que el icónico círculo de piedra único de hoy.

Es probable que lleguen muchos más descubrimientos una vez que la Agencia de Medio Ambiente complete su Programa Nacional Lidar que tiene como objetivo escanear toda Inglaterra a mediados de 2021. «Los arqueólogos encontrarán nuevos sitios en todas las áreas», dijo Smart. «Espero con interés los datos del sur de Inglaterra, para explorar el potencial de restos desconocidos asociados con las campañas militares romanas hacia el oeste en la segunda mitad de los años 40 d.C. Otro uso significativo de los datos Lidar será el mapeo del paisaje medieval: los campos abiertos, los potreros cubiertos y los asentamientos en el período 1100-1700. Podremos reconstruir esos paisajes del pasado de una manera que no se había hecho antes.»

Los nuevos hallazgos de Lidar nos permitirán desarrollar nuestra imagen de cómo vivieron los británicos durante un milenio, desde la época romana tardía hasta la medieval. Sobre la base de work Smart y otras crónicas del libro de 2015 The Fields of Britannia, los nuevos datos proporcionarán más detalles de la continuidad y el cambio en el uso de la tierra durante los siglos posteriores a la partida de los romanos y a que Gran Bretaña comenzara a moldearse de nuevo. Se espera que los mayores detalles revelados por los escaneos Lidar del sur de Inglaterra, que muestran el patrón preciso de agricultura y asentamiento, aumenten nuestra comprensión de cómo se fundó la región más densamente poblada de Gran Bretaña en la actualidad, y contrasten el desarrollo en el sur con la investigación de Smart en el lejano oeste.

Puede detectar cambios finos en la topografía invisibles a simple vista en el suelo

Más allá del trabajo de la Agencia de Medio Ambiente, Lidar está descubriendo una vertiginosa variedad de descubrimientos inesperados en todo el Reino Unido y en el extranjero. En 2019, por ejemplo, la BBC informó que los escaneos Lidar de Historic Environment Scotland (HES) de una sola isla, Arran, en el Firth of Clyde, revelaron alrededor de 1,000 sitios antiguos insospechados, desde asentamientos neolíticos hasta granjas medievales. «A medida que esta tecnología esté más disponible, esperamos encontrar decenas de miles de sitios antiguos más en el resto de Escocia, trabajando a un ritmo inimaginable hace unos años», dijo el gerente de mapas arqueológicos rápidos de HES, Dave Cowley.

Dos de las cartas de as de Lidar son su capacidad de» ver » a través del dosel de los árboles, así como generar escaneos rápidos de grandes áreas que de otra manera podrían llevar años de exploración del suelo. Esto ha cambiado drásticamente la comprensión de los sitios envueltos en la selva en todo el mundo, como el vasto complejo del templo de Angkor Wat en Camboya, que Lidar reveló en 2016 que estaba rodeado por una ciudad antigua ahora desaparecida, según informó The Guardian.

O tomemos a los investigadores estadounidenses que pasaron dos años de trabajo de campo tradicional en el sitio prehispánico del siglo XII de Angamuco en el centro de México, antes de recurrir a Lidar en 2009. Un escaneo Lidar que tomó solo 45 minutos reveló más de 20,000 características arquitectónicas en una docena de kilómetros cuadrados. Las pirámides y plazas abiertas detectadas a lo largo de ocho zonas en el borde de la ciudad revelaron instantáneamente no solo nuevos elementos clave de una ciudad importante, sino sitios previamente insospechados para explorar más tarde a nivel del suelo.

Ser capaz de mirar a través de obstrucciones frondosas no es solo una bendición en lugares remotos. Lidar ha sido crucial en The Secrets of the High Woods project, una iniciativa de arqueología comunitaria en curso para descubrir la historia oculta dentro de los bosques del Parque Nacional de South Downs en el sur de Inglaterra. En 2014, Lidar exploró 305 kilómetros cuadrados al norte de Chichester (una vez una ciudad romana clave conocida como Noviomagus Reginorum). Un descubrimiento importante fueron las claras huellas en línea recta de una calzada romana que corría hacia el este a lo largo de la llanura costera del sur de Inglaterra, una carretera que los expertos habían argumentado durante mucho tiempo que debía haber existido, pero de la que no se había encontrado ningún rastro hasta la intervención de Lidar.

Mientras que los descubrimientos de la era romana ocupan regularmente los titulares del Reino Unido, Lidar también ha arrojado luz sobre cómo se desarrolló la civilización británica después de la partida de los soldados imperiales. Uno de los descubrimientos clave hechos este año fue en el norte de Escocia, donde la topografía escaneada con láser reveló signos de que un sitio de castro del siglo IV llamado Tap O’Noth estaba en el corazón de uno de los asentamientos más grandes de Gran Bretaña de un pueblo conocido como los Pictos. En declaraciones a BBC News, Gordon Noble, investigador arqueológico de la Universidad de Aberdeen, dijo que los hallazgos trastornaron «la narrativa de todo este período de tiempo». Lejos de ser el pequeño asentamiento imaginado anteriormente, los nuevos datos proporcionaron evidencia de que esta había sido una de las ciudades antiguas más grandes de Escocia, hogar de un estimado de 4.000 personas que vivían en 800 cabañas.

Para Noble, el Tap O’Noth es solo el último de una serie de descubrimientos sobre la era picta en Escocia. «La arqueología del período picto es tradicionalmente uno de los períodos más difíciles de encontrar sitios», dijo. «Nuestro Proyecto Northern Picts ha encontrado nuevos centros de energía pictos en Dunnicaer y Rhynie, además de arrojar nueva luz importante en sitios conocidos desde hace años, como Burghead y Mither Tap.»

Esperamos encontrar decenas de miles de sitios antiguos más en el resto de Escocia

Lidar también proporciona una maravillosa oportunidad para que los aficionados contribuyan a los descubrimientos arqueológicos al ayudar a los expertos a examinar detenidamente las resmas de datos. Esta forma de arqueología comunitaria se ha desarrollado durante el bloqueo del coronavirus, cuando los equipos arqueológicos no han podido llegar a los sitios para realizar excavaciones a nivel del suelo, pero la gente ha tenido mucho tiempo para sentarse en casa y hacer «excavaciones» arqueológicas importantes con sus ojos.

Smart, por ejemplo, recurrió a arqueólogos aficionados durante la Covid-19, cuando se cerraron los sitios, para examinar los escaneos Lidar del Valle de Tamar en el sur de Inglaterra. Esto reveló nuevos sitios que cambiaron la historia en lugares como Bodmin Moor.

«Me alegro de que pudiéramos seguir haciendo investigaciones dirigidas por voluntarios en estos tiempos inquietantes», dijo Smart. «Al ritmo actual, esperamos reconocer cientos de nuevos sitios arqueológicos en el próximo mes o dos.»

Bennett está de acuerdo. «Lidar ha dado oportunidades para ampliar el acceso a paisajes arqueológicos a través de proyectos comunitarios, desde South Downs hasta Darent Valley y Gwent Levels», dijo. Los proyectos actuales que buscan voluntarios para leer mapas Lidar, dijo Bennett, son el Portal Kent Lidar y los Faros Chilterns del Pasado. También selecciona oportunidades, ya sea mirando escaneos de alta tecnología en interiores o trabajos de campo anticuados, para arqueólogos aficionados en todo el Reino Unido a través de Dig Ventures.

«En realidad, todo se trata de personas», dijo Anne Bone, líder del patrimonio cultural en la Autoridad del Parque Nacional de South Downs. «Se trata de analizar el paisaje – pero son las cosas que la gente ha hecho en el paisaje… De un vistazo en uno de estos mapas Lidar se puede ver toda la historia de la raza humana en esta zona.»

Todo sin ensuciarse las manos.

Future of the Past es una serie de viajes de la BBC que explora importantes sitios del patrimonio cultural de todo el mundo que están amenazados, y las innovaciones, tanto humanas como tecnológicas, que se están utilizando para salvarlos.Facebook instagram: Únete a más de tres millones de fans de viajes de la BBC dándonos «me gusta» en Facebook, o síguenos en Twitter e Instagram.

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