Un Sorprendente Hormona Es Importante para la Sexualidad en las Mujeres

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Las hembras de la mayoría de las especies de mamíferos tienen muy restringida períodos de actividad sexual. El patrón exacto depende de la especie; algunas, como las ratas, tienen un período intenso de «calor» (estro) cada cuatro o cinco días. Otros, como las gatas, tienen períodos más prolongados que duran días o incluso semanas, pero generalmente se limitan a ciertas épocas del año (primavera). Lo mismo se aplica a las perras; cualquiera que posea una perra intacta sabrá el efecto que esto tiene en la población circundante de perros machos. El comportamiento sexual es, por lo tanto, un proceso cíclico, aunque la forma del ciclo varía en diferentes especies.

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Un factor común en estos diversos patrones es que depende de las hormonas secretadas por los ovarios de las hembras. Son éstos los que son totalmente responsables de la activación periódica de la actividad sexual en las hembras de la mayoría de las especies de mamíferos. Esto se muestra fácilmente: Todo dueño de perro o gato sabe que «castrar» (es decir, extirpar los ovarios) a su mascota evitará de forma permanente y completa cualquier comportamiento sexual. Se sabe menos comúnmente que la actividad sexual se puede restablecer rápidamente administrando hormonas ováricas a dichas mujeres.

Los ovarios producen dos hormonas principales: estrógeno y progesterona. Las ratas hembra, los gatos y los perros necesitan estrógeno, pero algunas especies también pueden necesitar una pequeña cantidad de progesterona. El factor común es que son los ovarios de la mujer los que producen una o ambas hormonas lo que es esencial para el comportamiento sexual. Dele la dosis y la combinación adecuadas para su especie, y dentro de las 24 horas (o menos) el interés y la actividad sexual regresan. Los ovarios secretan estrógeno y progesterona cuando hay huevos maduros (óvulos) en los ovarios listos para la liberación (ovulación), asegurando que la mujer sea sexualmente activa al mismo tiempo que es fértil.

¿Esto también es cierto para las mujeres? La sexualidad de las mujeres puede variar a lo largo del ciclo menstrual, aunque esto no es una característica constante de todas las mujeres, y el patrón de variación también es variable individualmente. Algunas mujeres experimentan un pico de mitad de ciclo, que se sincroniza con la ovulación, pero otras se sienten más sexys justo antes de la menstruación. Otros no tienen mucha variación en absoluto.

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La extirpación de los ovarios a veces es necesaria por razones médicas; esto no tiene el efecto dramático en la sexualidad que tendría en un gato o un perro. En la menopausia, los ovarios de una mujer dejan de secretar estrógeno y progesterona; de nuevo, no existe el declive universal o agudo en la sexualidad que ocurriría si la menopausia ocurriera en otras especies. Algunas mujeres reportan menos actividad sexual después de la extirpación de los ovarios o la menopausia, pero esto puede ser un resultado de la sequedad de la vagina, una consecuencia de la falta de estrógeno. El tratamiento local lo corrige en la mayoría de los casos.

¿Así que la evolución del cerebro humano ha emancipado la sexualidad de la mujer del control de las hormonas? Hubo un tiempo en que incluso se pensaba que esto era cierto; algunos lo consideraban una fuente de orgullo: Los humanos eran demasiado superiores para estar esclavizados por las hormonas, que eran para especies menores. Todos sabemos que la sexualidad en los seres humanos es una parte complicada y variable de la vida humana.

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Entonces comenzaron a aparecer algunos hechos contrarios. Ocasionalmente es necesario extirpar las glándulas suprarrenales y los ovarios. Se señaló que esas mujeres habían informado de una profunda pérdida de interés sexual. No se restauró dándoles estrógeno o progesterona. Luego se dio cuenta de que las glándulas suprarrenales de las mujeres producían testosterona, una hormona más asociada con la sexualidad masculina. Sin embargo, dar testosterona a estas mujeres tuvo un efecto marcadamente beneficioso en sus vidas sexuales. El ovario también segrega testosterona; la cantidad varía, pero es aproximadamente la mitad de la de las glándulas suprarrenales. Curiosamente, los ovarios posmenopáusicos todavía producen testosterona.

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Desde entonces, numerosos estudios han demostrado que la testosterona, en dosis mucho más pequeñas que las que se administran a los hombres, puede estimular el interés sexual de las mujeres. Los niveles de testosterona en la sangre de una mujer no muestran el patrón cíclico característico del estrógeno y la progesterona, lo que podría explicar la falta de alteraciones rítmicas en el interés sexual en la mayoría de las mujeres, en contraste con ratas, gatos y otras especies no primates, aunque algunas mujeres tienen un pequeño pico de ciclo medio; esto podría explicar algunos casos de un pico de ciclo medio en la sexualidad.

El tratamiento con testosterona puede ser útil en algunos casos de libido baja, y hay casos en los que la testosterona de una mujer puede caer por debajo de los niveles óptimos; por ejemplo, los niveles tienden a disminuir con la edad. Hay estudios que sugieren que aproximadamente la mitad de las mujeres que se quejan de una pérdida de interés sexual son ayudadas por la testosterona.

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Las compañías farmacéuticas están ansiosas por identificar una condición de «disfunción sexual femenina» en las mujeres, no porque puedan proporcionar testosterona (que no es patentable), sino para promover otros compuestos, muchos de valor extremadamente dudoso, pero que podrían ser rentables. Pero es importante reconocer que el deterioro de la función sexual puede tener muchas causas y, por lo tanto, muchos remedios potenciales. El hecho curioso es que actualmente no hay un compuesto de testosterona aprobado para mujeres en el Reino Unido o los EE.UU., por lo que las mujeres deben usar uno diseñado para hombres, aunque en cantidades reducidas (generalmente se administra como crema para la piel). Se ha demostrado que el tratamiento con testosterona mejora no solo la sexualidad, sino también el bienestar, la energía y, en algunos estudios, la función cognitiva. Incluso puede aumentar el interés sexual en las mujeres que no se quejan de un bajo deseo sexual.

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La testosterona juega un papel dominante y crucial en las vidas y carreras de los hombres humanos (ver nota al pie de página). Es una hormona antigua; peces, aves y reptiles la usan. Ha dado forma a la historia humana, tanto personal como política. Pero también tiene un papel para las mujeres, aunque tal vez no lo hayamos sospechado en estudios sobre otras especies.

En contraste con la voluminosa literatura sobre la testosterona en los hombres, que en las mujeres sigue siendo muy escasa. La parte que desempeña la testosterona en la sexualidad femenina se aplica a otros primates, como algunas especies de monos. Parece que ha habido un cambio significativo en el control de la sexualidad en los primates, no una pérdida de control hormonal, sino un cambio en la forma en que se lleva a cabo. Una consecuencia ha sido separar la fertilidad de la sexualidad. Otra implicación es que la testosterona en los seres humanos no es una hormona «masculina» (como se suele considerar), pero es importante para ambos sexos.

Hay una diferencia fascinante entre los roles de la testosterona en la vida adulta y en la vida humana temprana. En el útero, la testosterona tiene una gran influencia en el desarrollo de la «masculinidad». En el adulto, regula la sexualidad en ambos sexos. Un relato mucho más completo de esto, por qué ha ocurrido, y la historia del gran papel que la testosterona ha desempeñado en la historia humana, uno que continúa en nuestra sociedad actual, se da en mi libro reciente

Testosterona: sexo, poder y la voluntad de ganar. Oxford University Press 2015

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