Sites anciens nouvellement découverts en Grande-Bretagne

Aujourd’hui, la lande de Bodmin, dans le nord-est des Cornouailles, est l’une des régions sauvages les plus époustouflantes de Grande-Bretagne, où les hautes landes recouvertes de bruyère et parsemées d’affleurements granitiques sont découpées avec des gorges de rivière pointues et des forêts solitaires. Ce n’est pas un endroit que vous associeriez à beaucoup d’activités humaines: les résidents qui semblent le plus à l’aise ici sont les chevaux sauvages de la région. Seul un embrasement de cercles de pierre et d’étranges formations rocheuses – leurs origines mystérieuses et leurs objectifs perdus dans les brumes du temps – font allusion à la présence humaine passée.

En un coup d’œil, vous pouvez voir toute l’histoire de la race humaine dans cette région

Mais les découvertes archéologiques faites cette année transforment les perceptions de Bodmin et de la vallée voisine de Tamar ainsi que de sa région sauvage sœur de Dartmoor, dans le Devon. Cette archéologie, cependant, n’a pas impliqué la technique à l’ancienne consistant à gratter lentement le sol pour parcourir les siècles. Les découvertes qui changent l’histoire d’aujourd’hui sont faites d’une manière très moderne: par balayage laser.

Au cours des derniers mois, les archéologues ont examiné des scanners Lidar (Light Detection and Ranging) de haute technologie pour découvrir une toute nouvelle chronologie de l’occupation humaine à travers ce paysage, des monticules funéraires préhistoriques aux routes romaines cachées et, peut-être le plus intrigant, des centaines de fermes et de colonies médiévales jusque-là insoupçonnées.

Le Lidar fournit des balayages à haute résolution d’un paysage depuis les airs en tirant une succession rapide d’impulsions laser au sol à partir d’un avion, d’un hélicoptère ou d’un drone et en mesurant leur réflexion. Les différences de temps de retour et de longueurs d’onde sont ensuite utilisées pour réaliser des cartes 3D numériques précises du terrain. Développé pour la première fois dans les années 1960, l’une des premières utilisations du Lidar a été de cartographier la surface de la Lune lors de la mission Apollo 15 de 1971.

Au Royaume-Uni, l’utilisation principale du Lidar pendant des décennies a été de recueillir des informations pour l’Agence de l’environnement afin de lutter contre l’érosion côtière et les inondations des rivières intérieures. Mais la décision de rendre les données accessibles au public en 2015 a donné aux archéologues britanniques une nouvelle façon passionnante de repérer des éléments historiques jusque-là non découverts juste sous la surface, tels que l’empreinte en ligne droite des anciennes routes romaines et des anciens forts de l’âge du fer.

« Un mot est ”transformateur » », a déclaré le Dr Christopher Smart, archéologue paysagiste à l’Université d’Exeter, qui a utilisé les scanners Lidar pour acquérir une nouvelle compréhension radicale de l’activité humaine passée dans le far west anglais. « L’élément clé du Lidar est qu’il peut détecter de fins changements de topographie invisibles à l’œil nu au sol ou à partir d’un avion en utilisant la photographie standard. Ils ne seraient tout simplement pas ramassés par d’autres moyens. »

Après avoir analysé seulement un dixième des données Lidar disponibles, l’équipe de Smart a découvert cette année environ 30 colonies jusque-là insoupçonnées, qui dateraient d’entre 300 av.J.-C. et 300 après J.-C., ainsi que des centaines de fermes médiévales, de systèmes de champs et de carrières, plus plus de 20 miles de voies romaines jusqu’alors inconnues. Ces découvertes révèlent une région beaucoup plus occupée par l’activité humaine il y a deux millénaires que tous les experts ne le croyaient auparavant.

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Même les sites précédemment soupçonnés d’avoir abandonné toutes leurs données historiques sont en cours de réévaluation. « À peu près partout où le Lidar a été appliqué, nous avons vu d’énormes connaissances, même dans des paysages tels que Stonehenge qui ont été très bien étudiés », a déclaré Rebecca Bennett, dont le cabinet de conseil Pushing the Sensors fournit une formation Lidar. En associant le Lidar à d’autres outils de haute technologie tels que les magnétomètres et le radar à pénétration de sol (GPR), les découvertes autour de Stonehenge comprennent les restes d’un grand bâtiment en bois vieux de 6 000 ans qui serait lié à des sépultures et à des rituels, ainsi que des signes de 60 énormes piliers de pierre jusqu’alors inconnus répartis sur une portée de 1,5 km bien plus étendue que le cercle de pierre unique emblématique d’aujourd’hui.

De nombreuses autres découvertes sont susceptibles d’arriver une fois que l’Agence pour l’environnement aura achevé son Programme national Lidar qui vise à balayer l’ensemble de l’Angleterre d’ici la mi-2021. ”Les archéologues trouveront de nouveaux sites dans tous les domaines », a déclaré Smart. « J’attends avec impatience des données pour le sud de l’Angleterre, pour explorer le potentiel de vestiges inconnus associés aux campagnes militaires romaines vers l’ouest dans la seconde moitié des années 40 après JC. Une autre utilisation significative des données Lidar sera la cartographie du paysage médiéval: les champs ouverts, les enclos couverts et les colonies dans la période 1100-1700. Nous pourrons reconstruire ces paysages passés d’une manière qui n’avait jamais été faite auparavant. »

Les nouvelles découvertes du Lidar nous permettront d’étoffer notre image de la façon dont les Britanniques ont vécu pendant un millénaire, de la fin de l’époque romaine à l’époque médiévale. En s’appuyant sur work Smart et d’autres articles relatés dans le livre de 2015 The Fields of Britannia, de nouvelles données fourniront de plus amples détails sur la continuité et le changement de l’utilisation des terres au cours des siècles qui ont suivi le départ des Romains et la Grande-Bretagne a commencé à se modeler à nouveau. Il est à espérer que les détails plus détaillés révélés par les analyses Lidar du sud de l’Angleterre, montrant le modèle précis de l’agriculture et de la colonisation, amélioreront notre compréhension de la façon dont la région la plus densément peuplée de Grande–Bretagne a été fondée aujourd’hui – et contrasteront le développement dans le sud avec les recherches de Smart dans l’extrême ouest.

Il peut détecter de fins changements de topographie invisibles à l’œil nu sur le sol

Au-delà du travail de l’Agence pour l’environnement, le Lidar découvre un éventail vertigineux de découvertes inattendues au Royaume-Uni et à l’étranger. En 2019, par exemple, la BBC a rapporté comment des analyses Lidar effectuées par Historic Environment Scotland (HES) d’une seule île – Arran dans le Firth of Clyde – ont révélé environ 1 000 sites antiques insoupçonnés, des colonies néolithiques aux fermes médiévales. « À mesure que cette technologie deviendra plus largement disponible, nous nous attendons à trouver des dizaines de milliers d’autres sites anciens dans le reste de l’Écosse, travaillant à un rythme inimaginable il y a quelques années », a déclaré Dave Cowley, responsable de la cartographie archéologique rapide de HES.

Deux des cartes as du Lidar sont sa capacité à ”voir » à travers la canopée des arbres, ainsi que la génération de balayages rapides de grandes zones qui pourraient autrement prendre des années d’exploration au sol. Cela a radicalement changé la compréhension des sites entourés de jungle à travers le monde, comme le vaste complexe de temples d’Angkor Wat au Cambodge, révélé par le Lidar en 2016 comme étant entouré d’une ancienne ville aujourd’hui disparue, comme le rapporte The Guardian.

Ou prenez les chercheurs américains qui ont passé deux années révolutionnaires de travail au sol traditionnel sur le site préhispanique d’Angamuco, au centre du Mexique, au XIIe siècle, avant de se tourner vers le Lidar en 2009. Une analyse Lidar qui n’a duré que 45 minutes a permis de découvrir plus de 20 000 éléments architecturaux sur une douzaine de kilomètres carrés. Les pyramides et les places ouvertes détectées dans huit zones à la périphérie de la ville ont immédiatement révélé non seulement de nouveaux éléments clés d’une ville importante, mais des sites auparavant insoupçonnés à explorer plus tard au niveau du sol.

Être capable de scruter à travers des obstructions feuillues n’est pas seulement une aubaine dans des endroits éloignés. Le Lidar a joué un rôle crucial dans le projet Secrets of the High Woods, une initiative d’archéologie communautaire en cours visant à découvrir l’histoire cachée dans les bois du parc national des South Downs, dans le sud de l’Angleterre. En 2014, le Lidar a scanné 305 km carrés au nord de Chichester (autrefois une ville romaine clé connue sous le nom de Noviomagus Reginorum). Une découverte majeure a été les traces claires en ligne droite d’une voie romaine longeant la plaine côtière du sud de l’Angleterre – une route que les experts avaient longtemps argumentée devait exister, mais dont aucune trace n’avait été trouvée jusqu’à l’intervention du Lidar.

Alors que les découvertes de l’époque romaine font régulièrement les gros titres du Royaume-Uni, le Lidar a également mis en lumière la façon dont la civilisation britannique s’est développée après le départ des soldats impériaux. L’une des découvertes clés faites cette année a été dans le nord de l’Écosse, où la topographie scannée au laser a révélé des signes qu’un site hillfort du 4ème siècle appelé Tap O’Noth était au cœur de l’une des plus grandes colonies de Grande-Bretagne d’un peuple connu sous le nom de Pictes. S’adressant à BBC News, Gordon Noble, chercheur en archéologie à l’Université d’Aberdeen, a déclaré que les résultats bouleversaient « le récit de toute cette période »” Loin d’être la petite colonie imaginée précédemment, les nouvelles données ont prouvé qu’il s’agissait plutôt de l’une des plus grandes villes anciennes d’Écosse, abritant environ 4 000 personnes vivant dans 800 huttes.

Pour Noble, le Tap O’Noth n’est que le dernier d’une série de découvertes sur l’ère picte en Écosse. « L’archéologie de la période picte est traditionnellement l’une des périodes les plus difficiles à trouver”, a-t-il déclaré. « Notre projet des Pictes du Nord a permis de trouver de nouveaux centres de pouvoir pictes à Dunnicaer et Rhynie – ainsi que de jeter un nouvel éclairage important sur des sites connus depuis des années, tels que Burghead et Mither Tap. »

Nous nous attendons à trouver des dizaines de milliers d’autres sites anciens dans le reste de l’Écosse

Le Lidar offre également une merveilleuse occasion aux amateurs de contribuer aux découvertes archéologiques en aidant les experts à explorer des amas de données. Cette forme d’archéologie communautaire a pris son essor pendant le confinement du coronavirus, lorsque les équipes archéologiques n’ont pas pu se rendre sur les sites pour des fouilles au niveau du sol, mais les gens ont eu tout le temps de s’asseoir à la maison et de faire d’importantes « fouilles” archéologiques avec leurs yeux.

Smart, par exemple, s’est tourné vers des archéologues amateurs pendant la Covid-19, lorsque les sites ont été fermés, pour examiner les analyses Lidar de la vallée de Tamar dans le sud de l’Angleterre. Cela a révélé de nouveaux sites qui ont changé l’histoire dans des endroits comme Bodmin Moor.

« Je suis heureux que nous puissions continuer à faire de la recherche dirigée par des bénévoles en ces temps troublés”, a déclaré Smart. « Au rythme actuel, nous nous attendons à reconnaître des centaines de nouveaux sites archéologiques dans les mois à venir ou deux. »

Bennett est d’accord. « Le Lidar a permis d’élargir l’accès aux paysages archéologiques grâce à des projets communautaires, des South Downs à la vallée de Darent et aux niveaux de Gwent”, a-t-elle déclaré. Les projets actuels à la recherche de volontaires pour la lecture de cartes Lidar, a déclaré Bennett, sont le portail Lidar de Kent et les balises Chilterns du passé. Elle choisit également des opportunités, qu’il s’agisse de scans de haute technologie à l’intérieur ou de travaux de terrain à l’ancienne, pour les archéologues amateurs à travers le Royaume-Uni grâce à Dig Ventures.

« En fait, tout est une question de personnes”, a déclaré Anne Bone, responsable du patrimoine culturel à l’Autorité du parc national des South Downs. « Il analyse le paysage – mais ce sont les choses que les gens ont faites dans le paysage… En un coup d’œil sur l’une de ces cartes Lidar, vous pouvez voir toute l’histoire de la race humaine dans cette région. »

Le tout sans même se salir les mains.

Future of the Past est une série de voyages de la BBC qui explore d’importants sites du patrimoine culturel du monde qui sont menacés et les innovations – humaines et technologiques – utilisées pour les sauver.Instagram Facebook, ou suivez-nous sur Twitter et Instagram.

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