Di cosa sono fatti gli anelli di Saturno?

Gli scienziati hanno riflettuto sugli anelli di Saturno da quando Galileo scrutò il pianeta attraverso un primo telescopio nel 1610. Dall’angolo in cui lo osservò, Galileo ipotizzò che Saturno non fosse una singola stella, ma in realtà era tre: una grande stella centrale con due appendici simili a orecchie che sporgevano da essa, che pensava potessero essere grandi lune. Galileo osservò Saturno per più di un anno. Poi si prese una pausa e non guardò di nuovo fino al 1612, quando vide qualcosa di insolito. Invece della formazione a tre stelle che aveva visto nella sua ultima visione, Galileo vide solo una singola stella. Ha correttamente predetto che le altre” stelle ” sarebbero tornate, ma non riusciva a capire perché fossero scomparse.

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Nel 1655, Scienziato olandese Christiaan Huygens risposto alla domanda che aveva così perplesso Galileo quando ha guardato attraverso un più sofisticato telescopio. Decise che le stelle extra erano in realtà anelli, che erano abbastanza sottili da scomparire apparentemente se visti sul loro bordo. Oggi, gli scienziati hanno un nome per quello che Galileo e Huygens hanno visto witnessed l’attraversamento dell’aereo ad anello. Mentre Saturno viaggia intorno al sole, i suoi anelli appaiono sul bordo della Terra circa una volta ogni 14 anni. Quindi, quando guardiamo il pianeta attraverso un telescopio durante quel periodo, gli anelli non sono visibili.

Huygens ha commesso un errore nella sua valutazione di Saturno, tuttavia. Credeva che gli anelli fossero solidi. Cinque anni dopo, l’astronomo francese Jean Chapelain ipotizzò più accuratamente che gli anelli fossero in realtà piccole particelle orbitanti attorno a Saturno. Il fisico scozzese James Clerk Maxwell confermò questa teoria nel 1857 quando capì che gli anelli dovevano essere fatti di piccole particelle; altrimenti, sarebbero stati tirati verso l’interno dalla gravità di Saturno fino a schiantarsi sul pianeta.

Nel 20 ° e 21 ° secolo, gli astronomi hanno avuto il vantaggio della tecnologia per aiutarli a scoprire i segreti degli anelli di Saturno. Alla fine degli anni 1970 e all’inizio degli anni ’80, le navicelle spaziali Pioneer e Voyager inviarono viste ravvicinate degli anelli e delle particelle che li compongono. Negli ultimi anni, la missione Cassini (uno sforzo di collaborazione tra la NASA, l’Agenzia Spaziale Europea (ESA) e l’Agenzia Spaziale Italiana (ASI)), è stata in grado di circondare ancora più vicino agli anelli di Saturno e raccogliere una grande quantità di nuove informazioni sulla loro struttura.

Un’illustrazione della navicella spaziale Cassini in orbita attorno a Saturno.
Time Life Pictures/NASA/JPL/Time Life Pictures/Getty Images

Poiché hanno imparato sempre di più sulla composizione degli anelli di Saturno, gli scienziati hanno anche messo in discussione le origini degli anelli. Credono che gli anelli siano stati creati quando comete o asteroidi si sono scontrati con una o più lune del pianeta, frantumandole in molti pezzi. I frammenti della collisione si sono sparsi intorno a Saturno e si sono formati nell’attuale schema ad anello.

Ciò che non è sicuro è l’età degli anelli. All’inizio si pensava che fossero vecchi come il sistema solare. Poi gli scienziati hanno ipotizzato che il ghiaccio negli anelli dovrebbe essere molto più sporco di quanto non fosse se avesse raccolto polvere spaziale per 4 miliardi di anni. Di conseguenza hanno spostato l’età stimata degli anelli in avanti a decine di milioni di anni fa. Ma quando la navicella Cassini ha inviato indietro le immagini più chiare ancora degli anelli di Saturno, gli scienziati hanno detto che la stima originale potrebbe essere stata corretta dopo tutto. Credono che sia probabile che le particelle dell’anello siano state riciclate in 4 miliardi di anni e che continueranno ad esistere a lungo nel futuro.

Per saperne di più su telescopi, stelle e pianeta caccia, esplorare i link nella pagina successiva.

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