Siti antichi scoperti di recente in Gran Bretagna

Oggi, Bodmin Moor nel nord-est della Cornovaglia è una delle zone selvagge più mozzafiato della Gran Bretagna, dove alte brughiere ricoperte di erica butterato da affioramenti di granito sono tagliati con gole di fiume taglienti e boschi solitari. Non è un posto che si assocerebbe a molte attività umane: i residenti che sembrano più a casa qui sono i cavalli selvaggi della zona. Solo una frizione di cerchi di pietra e strane formazioni rocciose-le loro misteriose origini e scopi persi nella notte dei tempi – accennano alla presenza umana passata.

A colpo d’occhio si può vedere tutta la storia della razza umana in questa zona

Ma le scoperte archeologiche fatte quest’anno stanno trasformando la percezione di Bodmin e la vicina Valle di Tamar così come la sua sorella deserto di Dartmoor, nel Devon. Questa archeologia, però, non ha coinvolto la tecnica antiquata di raschiare lentamente attraverso il suolo per scavare indietro attraverso i secoli. Le scoperte che cambiano la storia di oggi vengono fatte in un modo molto moderno: con la scansione laser.

Negli ultimi mesi, gli archeologi hanno esaminato attentamente le scansioni Lidar (Light Detection and Ranging) hi-tech per scoprire una nuova linea temporale dell’occupazione umana in questo paesaggio, dai tumuli preistorici alle strade romane nascoste e, forse più intrigante, centinaia di fattorie e insediamenti medievali precedentemente insospettabili.

Lidar fornisce scansioni ad alta risoluzione di un paesaggio dall’aria sparando una rapida successione di impulsi laser a terra da un aereo, elicottero o drone e misurando come riflettono indietro. Le differenze nei tempi di ritorno e nelle lunghezze d’onda vengono quindi utilizzate per creare mappe 3D digitali precise del terreno. Sviluppato per la prima volta nel 1960, uno dei primi usi di Lidar fu quello di mappare la superficie della Luna durante la missione Apollo 15 del 1971.

Nel Regno Unito, l’uso principale di Lidar per decenni è stato quello di raccogliere informazioni per l’Agenzia per l’ambiente per affrontare l’erosione costiera e le inondazioni fluviali interne. Ma la decisione di rendere i dati accessibili al pubblico nel 2015 ha dato agli archeologi del Regno Unito un nuovo modo entusiasmante per individuare caratteristiche storiche precedentemente sconosciute appena sotto la superficie, come l’impronta in linea retta di vecchie strade romane e antichi forti dell’età del ferro.

“Una parola è ‘trasformativa’”, ha detto il dottor Christopher Smart, un archeologo del paesaggio presso l’Università di Exeter, che ha utilizzato le scansioni Lidar per ottenere una nuova comprensione radicale delle attività umane passate nel far west inglese. “La cosa fondamentale di Lidar è che è in grado di rilevare sottili cambiamenti nella topografia invisibili ad occhio nudo sul terreno, o da un aereo utilizzando la fotografia standard. Semplicemente non sarebbero stati raccolti usando altri mezzi.”

Avendo lavorato solo un decimo dei dati Lidar disponibili, il team di Smart ha scoperto circa 30 insediamenti precedentemente insospettati quest’anno che si ritiene risalgano tra 300BC e 300AD, oltre a centinaia di fattorie medievali, sistemi di campo e cave, oltre a più di 20 miglia di strade romane precedentemente sconosciute. Queste scoperte rivelano una regione molto più trafficata con l’attività umana due millenni fa di qualsiasi esperto in precedenza creduto.

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Anche i siti precedentemente ritenuti aver rinunciato a tutti i loro dati storici vengono rivalutati. “Praticamente ovunque Lidar è stato applicato abbiamo visto enormi intuizioni, anche in paesaggi come Stonehenge che sono stati molto ben studiati”, ha detto Rebecca Bennett, la cui consulenza Pushing the Sensors fornisce formazione Lidar. Insieme a Lidar con altri strumenti hi-tech come magnetometri e radar a penetrazione del suolo (GPR), le scoperte intorno a Stonehenge includono i resti di un grande edificio in legno vecchio di 6.000 anni che si ritiene sia collegato a sepolture e rituali, oltre a segni di fino a 60 enormi pilastri di pietra precedentemente sconosciuti sparsi su un raggio di 1,5 km

Molte altre scoperte arriveranno probabilmente una volta che l’Agenzia per l’ambiente completerà il suo programma nazionale Lidar che mira a scansionare l’intera Inghilterra entro la metà del 2021. “Gli archeologi troveranno nuovi siti in tutte le aree”, ha detto Smart. “Non vedo l’ora di dati per l’Inghilterra meridionale, per esplorare il potenziale di resti sconosciuti associati con le campagne militari romane verso ovest nella seconda metà degli anni’ 40 DC. Un altro uso significativo dei dati Lidar sarà la mappatura del paesaggio medievale: i campi aperti, paddock siepi e insediamenti nel periodo 1100-1700. Saremo in grado di ricostruire quei paesaggi passati in un modo non fatto prima.”

Le nuove scoperte Lidar ci permetteranno di dare corpo alla nostra immagine di come i britannici vivevano durante un millennio dal tardo romano al medioevo. Basandosi su work Smart e altri raccontati nel libro 2015 The Fields of Britannia, i nuovi dati forniranno ulteriori dettagli sulla continuità e sul cambiamento nell’uso del suolo durante i secoli dopo la partenza dei Romani e la Gran Bretagna ha iniziato a plasmarsi di nuovo. Si spera che i maggiori dettagli rivelati dalle scansioni Lidar dell’Inghilterra meridionale, che mostrano il modello preciso di agricoltura e insediamento, aumenteranno la nostra comprensione di come è stata fondata la regione più densamente abitata della Gran Bretagna oggi – e contrastano lo sviluppo nel sud con la ricerca di Smart nel far west.

Può rilevare sottili cambiamenti nella topografia invisibili ad occhio nudo sul terreno

Al di là del lavoro dell’Agenzia per l’ambiente, Lidar sta scoprendo una vertiginosa serie di scoperte inaspettate in tutto il Regno Unito e all’estero. In 2019, ad esempio, la BBC ha riportato come le scansioni Lidar di Historic Environment Scotland (HES) di una sola isola – Arran nel Firth of Clyde – hanno rivelato circa 1,000 siti antichi insospettati, dagli insediamenti neolitici alle fattorie medievali. “Man mano che questa tecnologia diventa più ampiamente disponibile, ci aspettiamo di trovare decine di migliaia di siti più antichi in tutto il resto della Scozia, lavorando ad un ritmo inimmaginabile a pochi anni fa”, ha dichiarato Dave Cowley, responsabile della mappatura archeologica di HES rapid.

Due delle carte asso di Lidar sono la sua capacità di “vedere” attraverso la chioma degli alberi, oltre a generare scansioni veloci di grandi aree che altrimenti potrebbero richiedere anni di esplorazione del terreno. Questo ha cambiato radicalmente la comprensione dei siti avvolti nella giungla in tutto il mondo, come il vasto complesso del tempio di Angkor Wat in Cambogia, rivelato da Lidar in 2016 per essere stato circondato da un’antica città ormai scomparsa, come riportato da The Guardian.

O prendere i ricercatori statunitensi che hanno trascorso due anni di back-breaking di lavoro a terra tradizionale presso il sito pre-ispanico del 12 ° secolo di Angamuco nel Messico centrale, prima di rivolgersi a Lidar nel 2009. Una scansione Lidar che ha richiesto solo 45 minuti ha rivelato più di 20.000 caratteristiche architettoniche in una dozzina di chilometri quadrati. Le piramidi e le piazze aperte rilevate in otto zone ai margini della città hanno immediatamente rivelato non solo nuovi elementi chiave di una città importante, ma siti precedentemente insospettabili da esplorare in seguito a livello del suolo.

Essere in grado di scrutare attraverso ostacoli frondosi non è solo un vantaggio in luoghi lontani. Lidar è stato cruciale nei segreti del progetto High Woods, un’iniziativa di archeologia comunitaria in corso per scoprire la storia nascosta all’interno dei boschi del South Downs National Park nel sud dell’Inghilterra. Nel 2014, Lidar ha scansionato 305 kmq a nord di Chichester (una volta una città romana chiave conosciuta come Noviomagus Reginorum). Una scoperta importante fu le chiare tracce rettilinee di una strada romana che correva verso est lungo la pianura costiera meridionale dell’Inghilterra – una strada che gli esperti avevano a lungo sostenuto doveva esistere, ma di cui non era stata trovata traccia fino all’intervento di Lidar.

Mentre le scoperte di epoca romana fanno regolarmente notizia nel Regno Unito, Lidar ha anche fatto luce su come la civiltà britannica si è sviluppata dopo la partenza dei soldati imperiali. Una delle scoperte chiave fatte quest’anno è stata nel nord della Scozia, dove la topografia a scansione laser ha rivelato segni che un sito di hillfort del 4 ° secolo chiamato Tap O’Noth era al centro di uno dei più grandi insediamenti in Gran Bretagna di un popolo noto come i Pitti. Parlando alla BBC News, il ricercatore archeologico dell’Università di Aberdeen Gordon Noble ha detto che i risultati hanno rovesciato”la narrazione di questo intero periodo di tempo”. Lungi dall’essere il piccolo insediamento precedentemente immaginato, i nuovi dati hanno fornito la prova che questa era stata invece una delle più grandi città antiche della Scozia, sede di circa 4.000 persone che vivevano in 800 capanne.

Per Noble, il Tap O’Noth è solo l’ultimo di un flusso di scoperte sull’era dei Pitti in Scozia. “L’archeologia del periodo pittico è tradizionalmente uno dei periodi più difficili da trovare”, ha detto. “Il nostro progetto Northern Picts ha trovato nuovi centri di potere dei Pitti a Dunnicaer e Rhynie-oltre a gettare nuova luce importante su siti noti da anni, come Burghead e Mither Tap.”

Ci aspettiamo di trovare decine di migliaia di altri siti antichi di tutto il resto della Scozia

Lidar fornisce anche una meravigliosa opportunità per i dilettanti di contribuire all’archeologia scoperte assistendo esperti studiando attentamente le enormi quantità di dati. Questa forma di archeologia comunitaria è entrata in proprio durante il blocco del coronavirus, quando le squadre archeologiche non sono state in grado di raggiungere i siti per gli scavi a livello del suolo, ma le persone hanno avuto tutto il tempo per sedersi a casa e fare importanti “scavi” archeologici con i loro occhi.

Smart, ad esempio, si rivolse agli archeologi dilettanti durante il Covid-19, quando i siti furono chiusi, per esaminare le scansioni Lidar della Valle di Tamar nel sud dell’Inghilterra. Questo ha rivelato nuovi siti che cambiano la storia in luoghi come Bodmin Moor.

“Sono contento che potremmo continuare a fare ricerche condotte da volontari in questi tempi inquietanti”, ha detto Smart. “Al ritmo attuale ci aspettiamo di riconoscere centinaia di nuovi siti archeologici nel prossimo mese o due.”

Bennett è d’accordo. “Lidar ha dato l’opportunità di ampliare l’accesso ai paesaggi archeologici attraverso progetti comunitari, dai South Downs alla Darent Valley e ai livelli del Gwent”, ha detto. Progetti attuali alla ricerca di volontari Lidar map-lettura, Bennett ha detto, sono il portale Kent Lidar e Chilterns Fari del passato. Lei sceglie anche le opportunità, se guardando scansioni hi-tech al chiuso o il lavoro sul campo vecchio stile, per gli archeologi dilettanti in tutto il Regno Unito attraverso Dig Ventures.

“In realtà si tratta di persone”, ha detto Anne Bone, responsabile del patrimonio culturale presso l’Autorità del Parco nazionale di South Downs. “Sta analizzando il paesaggio-ma sono le cose che le persone hanno fatto nel paesaggio… A colpo d’occhio su una di queste mappe Lidar è possibile vedere l’intera storia della razza umana in questa zona.”

Tutto senza nemmeno sporcarsi le mani.

Future of the Past è una serie di viaggi della BBC che esplora importanti siti del patrimonio culturale in tutto il mondo che sono minacciati e le innovazioni – sia umane che tecnologiche – utilizzate per salvarli.

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