Vad är Saturnus ringar gjorda av?

forskare har funderat på Saturnus ringar sedan Galileo tittade på planeten genom ett tidigt teleskop 1610. Från den vinkel som han observerade det, antog Galileo att Saturnus inte var en enda stjärna utan faktiskt var tre: en stor mellanstjärna med två öronliknande bihang som sticker ut ur den, som han trodde skulle kunna vara stora månar. Galileo observerade Saturnus i mer än ett år. Sedan tog han en paus och tittade inte igen förrän 1612, då han såg något ovanligt. I stället för den trestjärniga formationen som han hade sett vid sin senaste visning såg Galileo bara en enda stjärna. Han förutspådde korrekt att de andra ”stjärnorna” skulle återvända, men han kunde inte räkna ut varför de hade försvunnit.

annons

annons

1655 svarade Den holländska forskaren Christiaan Huygens på frågan som hade så förbryllat Galileo när han tittade igenom ett mer sofistikerat teleskop. Han bestämde sig för att de extra stjärnorna faktiskt var ringar, som var tunna nog för att till synes försvinna när de ses på deras kant. Idag har forskare ett namn för vad Galileo och Huygens bevittnade-ringplanskorsningen. När Saturnus reser runt solen, dess ringar verkar kant på jorden ungefär en gång vart 14 år. Så när vi tittar på planeten genom ett teleskop under den tiden är ringarna inte synliga.

Huygens gjorde dock ett misstag i sin utvärdering av Saturnus. Han trodde att ringarna var solida. Fem år senare antog den franska astronomen Jean Chapelain mer exakt att ringarna faktiskt var små partiklar som kretsade runt Saturnus. Skotsk fysiker James Clerk Maxwell bekräftade denna teori 1857 när han räknade ut att ringarna måste vara gjorda av små partiklar; annars skulle de dras inåt av Saturnus gravitation tills de kraschade in i planeten.

Under 20 och 21-talet har astronomer haft nytta av teknik för att hjälpa dem att upptäcka hemligheterna i Saturnus ringar. I slutet av 1970-talet och början av 80-talet skickade Pioneer och Voyager rymdfarkoster tillbaka närbilder av ringarna och partiklarna som komponerar dem. Under de senaste åren har Cassini-uppdraget (ett samarbete mellan NASA, Europeiska rymdorganisationen (ESA) och den italienska rymdorganisationen (ASI)) kunnat cirkulera ännu närmare Saturnus ringar och samla en hel del ny information om deras struktur.

en illustration av rymdfarkoster Cassini i omloppsbana runt Saturnus.
Time Life Pictures / NASA/JPL/Time Life Pictures/Getty Images

eftersom de har lärt sig mer och mer om sammansättningen av Saturnus ringar, har forskare också ifrågasatt ringarnas ursprung. De tror att ringarna skapades när kometer eller asteroider kolliderade med en eller flera av planetens månar och krossade dem i många bitar. Fragmenten från kollisionen spred sig runt Saturnus och bildades i det aktuella ringmönstret.

det som inte är säkert är ringarnas ålder. Först ansågs de vara lika gamla som solsystemet. Sedan antog forskare att isen i ringarna skulle vara mycket smutsigare än den var om den hade samlat rymddamm i 4 miljarder år. De flyttade följaktligen den beräknade åldern på ringarna fram till tiotals miljoner år sedan. Men när Cassini rymdfarkosten skickade tillbaka de tydligaste bilderna av Saturnus ringar, sa forskare att den ursprungliga uppskattningen kan ha varit korrekt trots allt. De tror att det är troligt att ringpartiklarna återvanns över 4 miljarder år, och att de kommer att fortsätta att existera långt in i framtiden.

för att lära dig mer om teleskop, stjärnor och planetjakt, utforska länkarna på Nästa sida.

annons

You might also like

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.